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Comptes rendus

Alexandre Fernandez, Un progressisme urbain en Espagne

Philippe Lavastre
p. 279-281
Référence(s) :

Alexandre Fernandez, Un progressisme urbain en Espagne. Eau, gaz, électricité à Bilbao et dans les villes cantabriques, 1840-1930, Bordeaux, Presses Universitaires de Bordeaux, 2009, 497 p.

Texte intégral

1Cet ouvrage étudie la formation des réseaux de distribution d’eau, de gaz et d’électricité à Bilbao, Saint-Sébastien et Santander durant la deuxième moitié du xixe siècle et le premier tiers du xxe siècle, période de modernisation des villes espagnoles. Extrêmement bien documentée, l’histoire de ces réseaux est mise en perspective avec celle d’autres villes européennes, notamment françaises, déjà étudiées par Alexandre Fernandez. Derrière les aspects techniques, l’auteur démontre l’émergence d’une nouvelle édilité urbaine, en insistant sur le rôle des acteurs locaux, les pouvoirs municipaux et les élites. Cet ouvrage s’insère ainsi pleinement dans la continuité des travaux des hispanistes français, notamment en histoire urbaine, qui donnent, depuis déjà de longues années, une grande place aux acteurs pour mettre en évidence différents phénomènes historiques. De même, il s’agit d’une étude transversale, d’autant plus précieuse que rare en histoire urbaine de l’Espagne.

2Alexandre Fernandez montre comment des services, de plus en plus liés à la responsabilité municipale, entrent dans le champ de l’édilité. La construction des réseaux permet d’établir les conditions d’une sorte de progressisme urbain. Les édiles des trois villes doivent s’entendre avec différents types d’opérateurs, de grandes entreprises qui interviennent déjà dans d’autres villes européennes, comme la compagnie Lebon, des sociétés créées pour l’occasion, comme la compagnie des eaux à Santander, voire des coopératives. La démarche de l’auteur vise à comparer les logiques locales avec celles de l’administration en réseau des grands équipements et à estimer la part que les sociétés urbaines ont voulu donner à leur effort d’équipement.

3Pour étayer son raisonnement, Alexandre Fernandez s’appuie sur une recherche documentaire très fouillée. Principalement menée dans les archives municipales des trois villes en question, elle croise les documents produits par les différentes commissions municipales qui se mettent en place tout au long de la période. Les lacunes, telle que l’absence de registre du commerce à Santander, ont été comblées par l’analyse des archives disponibles d’une partie des sociétés en question, elles-mêmes complétées par des sources diverses comme les guides et annuaires. Ce volume contient également un appareil cartographique pour localiser la géographie des réseaux. Toutefois, la juxtaposition d’informations sur la reproduction de certains plans anciens ne permet pas toujours une lecture facile de ces cartes.

4L’ouvrage lui-même se divise en trois parties. La première, qui couvre la période 1840-1880, montre comment une nouvelle édilité se met en place pendant cette phase de structuration. Les élites doivent faire face à plusieurs enjeux. Celui de la cohésion sociale est lié à une amélioration des conditions sanitaires et d’hygiène. La prise de conscience est accentuée par les épidémies ; même si elles touchent l’intérieur des espaces urbains de manière différenciée, elles altèrent la croyance d’habiter dans des villes modernes. C’est le cas à Bilbao avec le choléra en 1893. Cela l’est aussi à Saint-Sébastien où le tourisme, en forte croissance à la fin du xixe siècle, oblige la municipalité à s’équiper.

5L’étude minutieuse de la mise en place des trois types de réseau dans les trois villes montre des différences. Ces dernières peuvent être par exemple liées aux avantages comparatifs que procure la proximité des mines de charbon à Santander, qui en fait une des plus petites villes du pays à s’éclairer au gaz au xixe siècle. La progression de la distribution individuelle est aussi dictée par des aspects financiers très contraignants. Le gaz répond à une demande solvable mais qui doit atteindre un certain niveau, contrairement à l’eau. C’est un exemple des multiples variables que doivent gérer les municipalités durant le début de période.

6Dans la deuxième partie, l’auteur s’intéresse à l’extension des réseaux et à la gestion des services. Un des chapitres détaille la mise en place de la distribution de l’eau et de l’assainissement. Bilbao, Saint-Sébastien et Santander s’intègrent bien à l’histoire urbaine européenne où, partout, la distribution réticulaire s’impose et entraîne l’abandon de solutions séculaires individuelles. C’est sur cette réponse à la demande sociale et économique que se construisent les outils de l’édilité, notamment par le mode de passation des marchés et les rapports quotidiens avec les opérateurs. La dialectique entre engagements publics et principes marchands forgent ce que l’auteur dénomme le « compromis édilitaire ». L’eau est la marque de cette édilité nouvelle qui administre les biens publics et marchands.

7La dernière partie insiste sur certains changements dus à l’apparition d’acteurs de plus grande envergure et à la diffusion de l’électricité. Alexandre Fernandez se centre sur le cas de Bilbao où voit le jour la société Hidroeléctrica Ibérica, compagnie qui ne cherche pas seulement à fournir le marché urbain, mais au contraire à étendre son influence. Le premier tiers du xixe siècle, étudié ici, illustre bien l’oscillation entre édilité et marché, entre forte technicité et consommation qui se massifie. Après le statut de 1924, les collectivités locales ont plus de possibilités d’intervenir directement sur des marchés importants. L’auteur explique que, pour l’affectation des ressources, les arbitrages sont politiques, comme durant toute la période. L’objectif recherché est la modernité et le progrès.

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Pour citer cet article

Référence papier

Philippe Lavastre, « Alexandre Fernandez, Un progressisme urbain en Espagne », Mélanges de la Casa de Velázquez, 41-1 | 2011, 279-281.

Référence électronique

Philippe Lavastre, « Alexandre Fernandez, Un progressisme urbain en Espagne », Mélanges de la Casa de Velázquez [En ligne], 41-1 | 2011, mis en ligne le 27 mai 2011, consulté le 20 octobre 2017. URL : http://mcv.revues.org/3762

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Auteur

Philippe Lavastre

UMR TELEMME, Aix-en-Provence.

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